Vad var det som ledde till nattågens renässans?

Österrikiska ÖBB:s nattåg på stationen i Wien. Foto: ÖBB

Kommer rälsåret 2021 att bli ihågkommet som året för nya nattåg? Det är vad man kan tänka sig när man tittar på alla projekt som tillkännagavs de senaste veckorna.

Låt oss ta en titt på utvecklingen under de senaste 5 åren när det gäller nattåg i Europa.

Det gradvisa uppdateringen av höghastighetståg i Frankrike, Spanien, Italien, Tyskland och Benelux hade övertygat järnvägsföretagen att investera mindre i konventionella tåg, som t.ex. Intercity, Eurocity och nattåg.

Omvänt har vissa östeuropeiska länder, Finland, Sverige och Storbritannien, aldrig övergett sina konventionella tåg och nattåg eftersom de inte har höghastighetsnät. Italien är fortfarande ett undantag eftersom detta land har både höghastighetståg, konventionella långdistanståg och även nattågstrafik.

Under 2016 körde Deutsche Bahn nattåg för sista gången. Det officiella skälet: inte lönsamt. Samtidigt testade österrikiska järnvägar en ny natttågformel.

Fångad av det tyska beslutet bestämde de sig för att påskynda implementeringen av sin nya formel genom att ta över några av nattågen som DB inte längre ville ha. Detta var den verkliga historien om det österrikiska Nightjets födelse, som startade trafiken den 16 december 2016. Den nya formeln, som inkluderar sovplatsen i de totala priserna, tjänsten ombord, visade snabbt att ÖBB:s beslut var rätt.

Framgången med den österrikiska experimentet gav flera tågoperatörer tid för eftertanke, men det fanns inget positivt svar från de tyska, schweiziska eller franska järnvägsgrupperna. När det under hösten 2018 uppstod en klimatvåg i Europa, främjades nattåget plötsligt som ett av de fortskaffningsmedlen för resor över långa sträckor. Vissa optimister tror till och med att nattåg kan ersätta korta en- eller två-timmarsflygningar (800 till 1500 kilometer).

 Det var då som flera parallella aktörer gick ut för att undersöka hur populära nattågen kunde bli. De var tvungna att möta järnvägarnas verklighet, med sökandet efter tidtabellvägar, företag som hyr rullande materiel och framför allt sådana företag som har tillstånd att trafikera med dessa tåg. Under åren 1990-2000 skrotades många sov- och kupévagnar, så det finns inte många vagnar tillgängliga idag. Franska SNCF och tyska DB har till exempel inga sovvagnar och kan inte upprepa österrikarnas framgång.

Privata operatörer

Ett antal offentliga företag, såsom SBB, DB eller SNCB, har sålt vagnar till tredje part, särskilt till Tjeckiska Republiken.  Regiojet och svenska Snälltåget, två privata operatörer har lanserat sina egna nattågstjänster. Tillverkarna erbjuder emellertid inga nya modeller. En sovbiljettbeställning kräver en ”skräddarsydd” tjänst, som CAF gjorde för nattåget London-Skottland (och Siemens för ÖBB).

Lyckligtvis har vissa företagare, som RDC, Heros Rail, BTE och andra, lyckats köpa nya sovvagnar. Dessa entreprenörer har tagit på sig att hyra ut denna rullande materiel till tredje part, efter grundlig modernisering i privata verkstäder. Regiojet och Snälltåget har visat att det går att driva nattåg utan subventioner om det finns en hög beläggningsgrad.

Dessa exempel har gett idéer till nya aktörer att starta själva. Under april 2021 gjordes en rad tillkännagivanden om nya tjänster.

Det holländska företaget European Sleeper bestämde sig för att skapa ett nattåg mellan Oostende, Bryssel, Amsterdam och Berlin och Prag. För rullande materiel och operation valde de den tjeckiska operatören Regiojet.

Två andra belgiska entreprenörer har beslutat att starta ett eget nattåg som heter Moonlight Express mellan Bryssel och Berlin. Nyligen dök tredje spelare upp med företaget Ostende-Vienne-Orient-Experience (OVOE) för nattåg mellan Bryssel och Innsbruck under vintersäsongen, till Schweiz och Milano under sommarsäsongen.

Allt tyder på att det händer en hel del inom nattågsfronten, men den närmaste framtiden får visa hur marknaden utvecklas. Corona-pandemin är inte över än och tanken på att tvingas dela en sovhytt med flera virusspridare är allt annat än rogivande.